Thursday, 31 July 2014

Trans Siberian 3: Irkutsk-Ulaanbaatar

Back on the train, moving on to Mongolia. This time we had train 4, an old Chinese train, where the first class coupes share a shower cubicle with the neighbors. Luxury! The Irkutsk-Ulaanbaatar section is beautiful; first nearly 200 km along the Baikal lake, which is surrounded by forested hills and villages. Then following the Selenge river valley to the Russian-Mongolian border. The border crossing in the middle of the night went smoothly and exactly on time, even though 2 people had to leave the train because of problems with their visa. When it got light again we were riding through typical Mongolian landscapes just north of Ulaanbaatar.

Terug in de trein, door naar Ulaanbaatar. Deze keer hadden we trein nummer 4, een oudere Chinese trein, waar de eersteklasse coupes een douche delen met de buren. Luxe! Het traject tussen Irkutsk en Ulaanbaatar is prachtig: eerst bijna 200 km rond het Baikalmeer, dat omringt is door beboste heuvels met dorpen. Daarna volgde de trein de rivier Selenge naar de Russisch-Mongoolse grens. De grensovergang in het midden van de nacht verliep soepel en precies op tijd, hoewel twee van onze buren de trein moesten verlaten omdat er problemen waren met hun visas. Toen het licht werd reden we door typisch Mongools landschap net ten noorden van Ulaanbaatar.

Forested hills around the Baikal lake

Baikal lake

Selenge river valley

Early morning n Mongolia

The first, early morning, view of Ulaanbaatar with its power stations is not particularly attractive

It is 6 years ago that I was last in Ulaanbaatar. It still has the same charm, the same atmosphere, but they have built and are building many many tall apartment and office buildings around the city centre. We had booked an excursion for the second day and our guide and driver showed us the Gandan monastery, the main Chinggis square (previously called Sukhbaatar square) and the winter palace, we visited a ger factory (the woodwork part) and a cashmere factory, and we attended a traditional music and dance performance. 

Het is alweer 6 jaar geleden dat ik voor het laatst in Ulaanbaatar was. De stad heeft nog steeds dezelfde charme en sfeer, maar er zijn vele nieuwe flat en kantoorgebouwen gebouwd en in de aanbouw. De eerste dag hebben we gewinkeld voor ansichtkaarten en souvenirs, de tweede dag hadden we een excursie geboekt. Onze gids en chauffeur hebben ons het Gandan klooster, het Chinggis plein (een paar jaar geleden heette dit het Sukhbaatar plein), en het winter paleis laten zien, we hebben een ger fabriek (waar de houten delen met prachtig houtsnijwerk gemaakt worden) en een cashmere fabriek bezocht, en een traditionele muziek en dansvoorstelling bijgewoond.

View from our hotel

Gandan monastery

Inside the monastery

Wedding party, many in traditional Mongolian dress, in front of the parliament

Ger factory

Traditional music


Friday, 25 July 2014

Trans Siberian 2: Listvyanka-Irkutsk

A short 3-day break from the train ride to visit the Baikal lake and Irkutsk. We spent 2 sunny and warm days in and around the village Listvyanka on the beautiful Baikal lake. The village itself is rather touristy, but it is nice to get out on the lake on a boat trip and visit the old Trans Siberian railway track, to go for a walk in the forested hills, and to swim in the lake. And the smoked omul, the local fish, is very good.

Een korte 3-daagse onderbreking van de treinreis om het Baikalmeer en Irkutsk te bezoeken. We hadden 2 warme zonnige dagen in het dorpje Listvyanka aan het Baikalmeer. Het dorp zelf is nogal toeristisch, maar een boottocht over het meer met een wandeling langs  het oude traject van de trans Siberie trein, en een wandeling in de beboste heuvels rond het meer waren erg mooi. Zwemmen in het meer was heerlijk koel na een warme dag en de gerookte vis Omul is erg lekker.

Along the Baikal lake

Walking along the old trans Siberia railway line

flowers and butterflies in the forest

View to the Baikal lake from the national park

My new friends who I met during my walk in the national park

We also had a rather wet afternoon in the city of Irkutsk, before getting back on the train. Here there are lots of impressive buildings and churches, interesting statues, and still quite a few of the old wooden houses, some (partially) restored, others pretty much falling down.

We hadden ook een nogal regenachtige halve dag in Irkutsk. Irkutsk heeft heel wat indrukwekkende gebouwen en kerken, grappige beelden en ook nog verschillende oude houten huizen, sommige mooi gerestaureerd, andere in minder goede staat.

One of the main streets in Irkutsk

One of the towers of the Epiphany Cathedral

Holy Cross Cathedral

restored wooden house

Statue of Leonid Gaidai

Hear no evil, see no evil, speak no evil

Thursday, 24 July 2014

Trans Siberian 1: Moscow-Irkutsk

A few photos from the first part of our trans Siberia trip, one day in Moscow and 3 days in the train from Moscow to Irkutsk. Right now we are in Listvyanka, a tourist village on the Baikal lake just south of Irkutsk. As I had never been in Moscow before, we just visited some of the standard tourist attractions, the Kremlin, the Red Square and the St Basil's cathedral, and a number of the metro stations. It was very warm and sunny in Moscow and it was high season for tourism with lots of tour groups everywhere.

Hier een paar foto's can het eerste gedeelte van onze trans Siberia reis: één dag in Moskou en 3 dagen in de trein van Moskou naar Irkutsk. Op dit moment zijn we in Listvyanka, een klein toeristendorp aan het Baikalmeer, net ten zuiden van Irkutsk. Ik was nog nooit in Moskou geweest, dus we hebben daar de standaard bezienswaardigheden bezocht, het Kremlin, het rode plein met St. Basil's kathedraal en verschillende metrostations. Het was erg warm en zonnig in Moskou en het was hoogseizoen voor toeristen, dus vele groepen met gidsen overal.

Archangel's cathedral, Kremlin

The Red Square, with the state department store GUM

Saint Basil's cathedral

One of many impressive metro stations in Moscow

Life on the train is like a separate world, watching the real world go by without any idea what is happening out there. The train goes straight east and crosses several timezones, but the train and all the stations run on Moscow time, currently 5 hours behind local time. A little confusing sometimes. The landscape is generally flat with forests, swamps and agricultural areas, interrupted by small villages with picturesque wooden houses with vegetable gardens, and every couple of hundred kilometers by large cities with concrete apartment blocks and industrial areas. So far, the area after Krasnoyarsk was the most attractive, hills with pretty villages, forests, colorful meadows and rivers. There is a lot of traffic along this railway line, mostly freight, but also many passenger trains.

De trein is net een eigen wereldje, je ziet de echte wereld door het raam voorbijschieten zonder te weten wat er daar gebeurt, en je leeft in je eigen tijdzone. De trein gaat pal naar het oosten en kruist verschillende tijdzones, maar de tijd in de trein en op de stations is Moskou tijd, op dit moment (in Irkutsk) 5 uur vroeger dan de lokale tijd. Af en toe verwarrend. Het landschap is voornamelijk plat met bossen, moerassen en landbouw, af en toe onderbroken door een dorpje met meestal houten huizen met groentetuintjes, en elke paar honderd kilometer door een grote stad met flatgebouwen en industrie. Tot nu toe was het landschap tussen Krasnoyarsk en Irkutsk het meest interessante, met meer heuvelachtig terrein, bossen, velden vol met bloemen, rivieren en mooie dorpen. Er is veel treinverkeer, voornamelijk goederentreinen, maar ook verschillende passagierstreinen. 

Our Russian train

Omsk station

Hoping to get some food or hitch a ride?

Most train stations only have a little kiosk that sells some drinks and snacks, but on a few stations some local women are trying to earn some money by selling drinks, ice cream, smoked fish and home baked food.


Crossing the Yenisey at Krasnoyarsk

People waiting for a local train

More hilly landscape between Krasnoyarsk and Irkutsk

Thursday, 17 July 2014


Testing a new app for posting blog posts.

It has been very warm in Tromsø in the last weeks, up to 28 degrees in the shade. Here a few photos from a trip to some mountain lakes for paddling and fishing.

A very warm day, lots of horseflies, but very nice paddling on the lakes.

Fishing in Synnøvjordvatnet.

Late night colours over Kattfjorden with Tussøya in the distance.

Friday, 4 July 2014


We had some cold weeks, but now the weather has improved again, and the weather bureau even predicts temperatures of over 20 degrees for all of next week. Proper summer, very nice! Good weather for evening hikes and sea kayak trips, although we are also trying to get some house maintenance done (the front of the house needs to be painted and the garage needs new drainage around it).

Preparing for kayaking in Ersfjorden

Lunch break

The plants (and the weeds) in the garden are growing quickly and several are flowering. We have lots of poppies, they really are a weed and spread everywhere, but they are also very nice and colourful and flower all summer. Here some photos of the current flowers.

Lily (Fritillary), kievitsbloem

Rose root, rozenwortel

Some of our poppies

A collection of close-ups of the poppies